Ten gevolge van een mislukte operatie eind 2012 aan zijn ruggenwervel (stenose) werd Willem wakker uit de narcose met een incomplete dwarslaesie. Na het ziekenhuisverblijf werd hij overgebracht naar Enschede om te revalideren. Na het ontslag volgde een dag-revalidatietraject in Zwolle.
Zijn ultieme doel was om lopend de deur uit te kunnen gaan. Met heel veel inspanning, hulp en een orthese van Ottobock is dit gelukt.Daarna volgde een periode waarin het niet echt beter met hem ging, eerder slechter.De boosdoener bleek een tumor in zijn bovenste rechter-longkwab. Opnieuw volgde een operatie waarbij deze gehele kwab is verwijderd.Na verloop van tijd ging het steeds beter met me kwam Willem eindelijk toe aan de volgende stap: het zin en inhoud geven aan zijn drastisch veranderde leven.
Tijdens zijn revalidatie werd aan Willem gevraagd of hij deel wilde nemen aan de Handbikebattle in Oostenrijk.
Dit leek hem in eerste instantie geen goed idee. Hij had niets met bergen, laat staan om er tegenop te fietsen. Zijn vrouw Ank heeft hem op het laatste moment overgehaald om naar de voorlichtingsavond te gaan, al was het alleen maar om te
luisteren.Op die avond waren meerdere mensen uitgenodigd.

Tijdens het een voorstelrondje en de vraag of hij mee wilde doen was Willem overtuigd dat dit niets voor hem zou zijn. Het antwoord luidde: NEE! Maar op deze avond vol inspirerende verhalen van eerdere deelnemers veranderde er iets… Aan het eind van de bijeenkomst werd opnieuw de vraag gesteld: wie wil er mee? Iedereen was enthousiast en wilde graag de uitdaging aangaan.Als laatste werd aan Willem dezelfde vraag gesteld: Willem, ga je ook mee? En hij hoorde zichzelf zeggen: Ik heb niets met bergen maar ik ga mee!

Vanaf dat moment stond alles in het teken van het Handbiken.Het aanschaffen van de Handbike, het trainen in groepsverband, het trainen alleen en in de sportschool. Als voorbereiding op de Handbikebattle gingen ze met de groep van de Vogellanden meedoen aan de rit op de Posbank. Onderdeel hiervan was ook een voorlichting over de voeding. Door het passieve zitten in de rolstoel had Willem namelijk een overgewicht opgebouwd. Al deze kennis heeft ertoe geleid dat hij veel beter op zijn dagelijkse voeding ging letten. Elke kilo die mee de berg op moet is er een om mee te nemen…

Handbikebattle 2014

Samen met zijn buddy Karin is het gelukt: Willem kwam bovenaan de top! Zijn hele gezin stond bovenaan de berg te wachten en ze hebben met zijn allen gehuild en gelachen. Sindsdien is Willem “besmet” met het Handbike-virus. Na 2014 is hij alweer twee keer de Kaunertaler Gletscher op geweest: in 2015 met zijn zoon Frank en afgelopen jaar met zijn dochter Mieke.